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모하비 사막 중심에서 현대자동차는 달린다, 캘리포니아 주행실험장 박세길 연구원.

작성일2012.03.04

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작성자 : 기자단

 

 

여의도 6배 규모, 사막을 가르는 현대자동차 미국 주행실험장에서 그를 만나다.

LA에서 현대차 미국 주행실험장으로 향하는 길, 우리는 엄청난 모래바람과 강렬한 햇살 속에서 모하비 사막을 가로질렀다. 한 참을 달려 주행실험장을 알리는 이정표가 보이자, 창 밖에는 모하비 사막에서만 산다는 조슈아 나무가 팔 벌려 우리는 맞아주고 있었다.

설레는 마음으로 주행실험장에 도착했을 때, 우리는 깜짝 놀랐다. 엄청난 모래바람, 그리고 엄청난 규모의 주행실험장이었다. 그 첫인상에 우리는 이렇게 황량하고 바람 많은 모하비 사막의 주행실험장에서 일하는 사람들은 어떤 사람들일까 라는 궁금증들이 생겨났다. 그러한 많은 궁금증이 들 때쯤, 우리를 향해 환하게 웃어 맞아주는 박세길 책임연구원을 만났다.

 

 

 

 

현대자동차 캘리포니아 주행실험장에 오신 것을 환영합니다!”

 

 

 

우리는 박세길 책임연구원의 안내를 따라 주행실험장을 천천히 돌아보았다. 현대자동차 캘리포니아 주행실험장은 미국에서 시판되는 모든 현대차 차량과 현재개발 부품에 대한 성능 및 내구력 시험을 수행하고 있다. 하지만 국내 남양연구소에도 주행실험장이 있다. 그렇다면 왜 미국 주행실험장을 지은 것일까 박세길 책임연구원은 남양연구소의 주행시험장은 세계 시장에서 판매될 차량에 대한 성능 테스트가 이뤄지는 반면, 이곳은 북미지역과 남미 현지 전략 차종의 성능을 테스트하기 위해 만들어졌다. 더불어 대부분 현지인들이 개발하기 때문에 미국 특유의 감성, 취향 등을 충분히 반영하고 현지 적합적인 자동차를 개발할 수 있다.”고 말했다. 또한 남양연구소에는 없는 최대 경사각도가 12% 5.3km의 등장판로가 있어 정속 주행 기능이 있는 차량의 엔진과 변속기 성능 시험을 할 수 있다.”고 말했다. 이렇게 미국 주행실험장은 미국에서 현대차의 성장을 높이는 가장 큰 원동력을 제공했다.

 

사막 속에 구성이 되어있는 주행시험장

 

이 곳 주행시험장은 핸들링 시험로, 승차감·소음 시험로, 오프로드 시험로, 고속주행 시험로 등 8개의 시험로로 이뤄져 있으며 총 연장은 116km에 이른다. 또한 승차감·소음 시험로는 노면 재질이 다른 22개의 도로로 이뤄져 있다. 왜 노면 재질이 다른 22개의 도로를 만들었을까 박세길 책임연구원은 미국은 도로 노면의 재질과 상태가 주마다 다르기 때문에 그런 점을 고려해서 각각 다른 노면의 도로가 있다고 말했다.

 

주행실험장, 차만 생각하는 것이 아니라 동식물을 먼저 생각하다.

 

 

 

주행실험장 내부로 들어오면서 데스크 위에 사진첩을 하나 발견했다. 야생동물과 사막의 식물들로 가득 채워진 한 권의 사진첩. 자동차 회사 데스크에 있기에는 너무 의외라 박세길 책임연구원에게 물어보았다. “그 건 우리 연구원들이 직접 주행실험장 건설하면서 촬영한 사진들로 엮은 사진집입니다.” 우리는 박세길 책임연구원의 입을 통해 재미있는 주행실험장 건설 당시의 이야기를 들을 수 있었다.

 

 

캘리포니아 주행실험장을 짓기로 결정한 후 환경평가를 받는데 모하비 사막에 사는 사막거북이 발견되었습니다. 사막거북은 국제적으로 보호받는 동물이지요. 따라서 사막거북이 새로 거주할 안전한 공간을 마련해야 했기에 실험장을 짓는 비용의 1/5이 사막거북을 위한 환경비용으로 들어갔습니다. 게다가 사막거북뿐 아니라, 모하비 사막에만 살고 있는 조슈아 나무를 지키기 위해 나무를 베지 않고 일일이 이식을 해야 했고, 가급적 조슈아 나무를 피해 주행실험장 주행노선의 방향이 설계되었죠. 이런 사막의 동식물에 대한 보호는 모하비 사막의 사계절 동식물을 담은 사진집으로 발간되었습니다. 그것도 직접 주행실험장에서 일하는 연구원들이 찍은 사진으로 엮어졌다는 것에 큰 의미가 있죠.” 이야기를 듣고 이렇게 큰 주행실험장 짓는 것도 힘든데 환경까지 생각해야 했다는 점에서 정말 힘들었겠다 라고 말하자, 박세길 책임연구원은 미 현지법인으로써 당연히 사회적 책임을 지고 사회에 이바지하는 것은 당연하다고 생각한다며 특유의 함박웃음을 지었다.

 

 

우리는 좋은 말들을 끊임없이 찾아 헤매는 카우보이다.”

 

 

이렇듯, 북미 성장의 엄청난 원동력을 제공한 미국 캘리포니아 주행실험장. 이 곳 사막 한가운데에서 일하는 주행실험장 주재원들은 과연 어떤 마음과 생각을 가지고 일을 하는 것일까 박세길 책임연구원에게 도심과 떨어져 생활을 한다는 것에 큰 불편함을 느낄 것 같다며 힘들지 않냐고 물었다. 그러자 전혀 뜻밖의 웃음을 터트리며 말했다. “저는 전혀 힘들지 않습니다. 왜냐고요 저 스스로가 힘들지 않다. 난 정말 즐겁다. 나는 정말 보람 있는 일을 하고 있다.’ 라고 생각하기 때문이죠.” 라고 말했다. 그는 긍정적인 마인드로 살아가는 것이 인생에서 가장 중요하다고 생각했다. 내 자신이 힘들다고 느낀다면 이 일은 정말 힘든 일이겠지만, 누구도 경험할 수 없는 특별한 경험을 내가 할 수 있다는 점에 큰 자부심을 느낀다고 했다. 내가 즐겁게 생활하면 나는 특별해지고 즐거움이 넘친다고 말하는 그에 모습에서 긍정의 전파가 퍼지는 듯 했다.

 

 

우리가 하는 일은 마치 좋은 말들을 끊임없이 찾아 헤매는 카우보이 같습니다.”

박세길 책임연구원에게 캘리포니아 주행시험장 근무 중 어떠한 보람과 긍지를 느끼냐라는 질문의 답이다. 조금은 아리송한 이 대답. 무슨 뜻일까 그는 자신이 읽은 제레미 러프킨의 유러피안드림이라는 책의 한 구절을 말해주며 설명했다.

 

자동차를 영어로 하면 Auto-Mobile이다. 어원을 살펴보면 auto는 자율이라는 뜻이고 mobile은 이동성이라는 단어에서 나왔다. 자율이란 남에게 의존하지 않고 독립적으로 살아간다는 의미이다. 또 이동성은 끝없이 새로운 기회를 가져다 주었다. 미국의 카우보이와 그의 말이 좋은 예이다. 독립성이 강하고 한곳에 머무르지 않는 카우보이는 미국인들의 사고방식을 사로잡은 자유정신의 상징이다. 서부 개척시대가 끝나고 카우보이가 사라지자 헨리포드는 말을 대체할 기계를 팔았다. 모든 미국인들은 자동차를 구입함으로써 카우보이들이 말에 올라타고 황야를 달리며 느꼈던 것과 똑 같은 자유로움을 만끽할 수 있었다.

 

저는 자동차회사에 몸 담고 미국의 서부지역을 우리의 개발차량들을 몰고 다니는 사람으로서, 이 문구가 굉장히 가슴에 와 닿는 미국 자동차의 의미였습니다. 저는 제가 하는 일이 차를 말로 비유하자면, 거친 말을 가장 카우보이에게 잘 맞게 순하게 길들이는 사람이라고 생각합니다. 저는 이렇게 제가 길들인 말을 카우보이에게 넘길 때, 즉 저희 현대차를 수 많은 미국인들이 타고 자유를 만끽할 때, 그 때 가장 큰 보람과 긍지를 느낍니다.” 박세길 책임연구원의 답변을 들으며 전형적인 보람과 긍지의 답변이 아닌, 나에게 있어 자동차에 대한 새로운 영감과 많은 깨달음을 느끼게 했다.

 

 

 

끝으로 많은 이 시대의 한국 또는 글로벌 대학생들에게 대학생활에서 이것은 꼭 해봐라, 등 조언 하나만 해 달라 부탁했다. 그는 주저 없이 말했다. “앞서 말했듯이, 긍정적인 마인드로 세상을 보세요. 세상은 자신이 어떻게 마음먹기에 따라 달라집니다. 힘들고 나는 못해 라는 부정적인 생각은 부정적인 결과를 낳습니다. 반면 나는 할 수 있어! 나는 즐거워!’ 라고 생각하는 사람은 미래 또한 긍정적입니다. 우리 주행실험장에서 일하는 주재원을 포함한 모든 이들은 항상 밝은 얼굴로, 긍정적으로 자신 일에 임합니다. 삭막하다면 삭막한 이 모하비 사막 한가운데서 우리가 더욱 성장하고 더 멋진 현대차를 개발할 수 있던 원동력은 바로 긍정적 마인드입니다. 대학생 여러분들도 잊지 마세요. 세상은 자신이 마음먹기에 달려 있습니다.”

 

 

인터뷰의 처음서부터 끝까지, 항시 웃는 얼굴로 우리를 대하는 박세길 책임연구원을 보고 현대자동차 캘리포니아 주행실험장이 더욱 성장하고 빛나는 이유를 알 수 있었다.

 


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